Свой профессиональный праздник дефектологи Российской Федерации отмечают с 2004 года.

Дефектолог сегодня – это специалист, который занимается изучением, обучением, воспитанием и социализацией детей с ограниченными возможностями здоровья, а также ведет работу с детьми, испытывающими трудности в обучении. Профессия дефектолога находится на стыке медицины и педагогики и включает в себя множество специальностей: сурдопедагог (работа со слабослышащими детьми), олигофренопедагог (с недостатками умственного развития), тифлопедагог (с недостатками зрения), логопед (с речевыми нарушениями).

В России понятия «дефектолог» и «дефектология как наука» прошли долгий исторический путь, в начале которого они были связаны исключительно с благотворительной деятельностью. В 1806 году в Санкт-Петербурге было открыто первое училище глухонемых, а в 1807-м – Институт слепых, организованный с помощью выдающегося французского тифлопедагога Валентине Гаюи. В 1817 и 1843 появились новые училища для глухонемых в Варшаве и Одессе. В 30-е годы XIX века появились и первые специализированные труды В.И. Флери и Г.А. Гурцева по обучению и воспитанию глухонемых детей. А в 1858 году доктор Фридрих Плятц открыл в Риге лечебно-педагогическое заведение для умственно-отсталых детей. Однако до конца столетия работы по созданию научного подхода к изучению, воспитанию и обучению особых детей велись неравномерно. Наибольшие успехи были достигнуты в работе с глухонемыми детьми.

Во второй половине XIX века специальная педагогика претерпевает значительные изменения.Начинают складываться национальные научные школы сурдо-, тифло- и олигофренопедагогики, подниматься вопросы социальной адаптации и интеграции детей с отклонениями в развитии в общество посредством воспитания. Именно в этот период воспитание и обучение детей с отклонениями в развитии стало формироваться как педагогический компонент социализации. Идея общественного образования детей с отклонениями получает особенно значительное развитие в начале XX века, в трудах многих учёных отмечается невозможность решения проблем образования таких детей без участия общества. Большинство педагогов называют необходимость подготовки детей к практической жизни главной целью своей образовательной и воспитательной деятельности. Выходят в свет многочисленные научные труды – М.В. Богданова-Березовского, Г.Я. Трошина, Г.И. Россолимо, И.А. Сикорского, Ф.А. и Н.А. Рау, первое учебное пособие для дефектологов под ред. В.П. Кащенко. Открываются и успешно работают различные экспериментальные заведения – санатории-школы, фермы-школы, училище-хутор, врачебно-педагогические институты. С 1908 года в Москве формируется научно-практический дефектологический центр на базе школы-санатория В.П. Кащенко, который впоследствии станет базой для подготовки педагогов-дефектологов и родоначальником будущего Института дефектологии АПН (ныне Институт коррекционной педагогики РАО).

В послереволюционные годы научные исследования в области дефектологии были продолжены. Усилиями В.П. Кащенко создается система подготовки педагогов-дефектологов для нужд страны, сначала в рамках Педагогического института детской дефективности, затем в стенах 2-го МГУ и МГПИ. Ведется работа по широкой популяризации знаний об «особых» людях и детях. К началу 30-х годов происходит переосмысление накопленного опыта и выдвижение новых положений в дефектологии. Это связано с научной и общественной деятельностью Л.С. Выготского и его последователей. С этого момента проблема изучения ребёнка с отклонениями была поднята на совершенно другой уровень.

Дефектологию начинают рассматривать как комплексную медико-педагогическую науку, а сурдо-тифло-олигопедагогики становятся ее отраслями. Логопедию признали интегративной наукой, объединяющей знания из медицинской и педагогической областей. Подготовка педагогов ведется на специальных курсах, в рамках системы заочного обучения. С течением времени была введена специализация и многоуровневая подготовка дефектологов, система компетентностного подхода, которые отвечали запросам общества и соответствовали проводимым реформам отечественного образования.

Основным научным центром России в сфере дефектологии с 30-х годов XX века становится и по сей день является Институт коррекционной педагогики РАО, в котором ведется научная и исследовательская деятельность по всем нозологическим группам.

Сегодня специальность «Специальное (дефектологическое) образование» можно получить в 128 учебных заведениях Российской Федерации. Педагоги-дефектологии очень востребованы в школах-интернатах, детских центрах, детских садах, санаториях, специализированных школьных учреждениях, медицинских центрах страны.